製品開発を率いたリンプ上級副社長。サイズや機能が異なる3製品を日本で発売する(撮影:尾形文繁)

米アマゾンが作り上げた最先端の“頭脳”がようやく日本にやってきた。米国から遅れること約3年、アマゾンは自社開発のAI(人工知能)「アレクサ」を搭載したスピーカー「アマゾン・エコー」を日本で発売する。当初は一部のユーザーに招待制で販売し、11月13日の週から出荷を始める。基本モデルの価格は1万1980円だ。

10月上旬にはグーグル、LINEの米日IT大手が相次いでAIスピーカーを日本市場に投入。アマゾンは3番手となったが、主戦場の米国では2014年にいち早く発売し、全世界で数千万規模となったユーザー数は他を圧倒する。

ニュースの読み上げや音楽再生といった基本機能に加え、パートナー企業の提供するアプリケーション「スキル」の多様さ(全世界で1万5000超、日本は発売当初250超)がアレクサの売りだ。日本でもIT、金融、鉄道などの大手が続々と参画している。

「(米SFドラマの)『スタートレック』に出てくる、どんな質問を投げかけても答えてくれるコンピュータの再現を目指した」。アマゾン米本社でデバイス・サービス部門を統括するデイブ・リンプ上級副社長は、アレクサの開発に着手した当時をそう振り返る。

ITインフラ事業のアマゾン ウェブ サービス(AWS)で培ったクラウド技術と、ネット通販のレコメンド機能で磨いた機械学習の技術を組み合わせたら、どんな新事業を生み出せるか──。開発は、社内エンジニアへのそんな問いかけから始まった。その中で機械学習のエンジニア集団が音声認識に注目。試行錯誤を重ね、AIスピーカーの試作モデルを作った。

「今のエコーとは似ても似つかないほど反応は遅く、うまく機能しなかった。だが、部屋のあちこちから声だけで時刻や天気を聞けるのは、なかなかうれしいもの。われわれは確かな感触を得た」(リンプ氏)